以色列的高科技

耶路撒冷是圣城,有几千年的历史。从大卫王时代起,它便是以色列国的首都。几千年过去了,朝代更送,耶路撒冷毁了,又被重建,然后又被拆毁,今天仍然是三个一神教的中心,其重要性不言而喻。

但在距离耶路撒冷五十多公里以外,有另外一座城市名叫特拉维夫,历史短得多,大概只有一百多年的历史吧。如果说耶路撒冷是一座历史气息浓厚的老妇,那么特拉维夫就是走在现代尖端的少女。没有了耶路撒冷的底蕴、包袱和束缚,特拉维夫有的是新科技达人的自信,还有美丽海滩的阳光和奔放。

特拉维夫有另外一个别名叫硅干(Silicon Wadi),与远在美国的硅谷(Silicon Valley)遥相呼应。美国的硅谷高科技领先全球,这是大家所耳熟能详的。可是特拉维夫的硅干对科技的重要性仅次于硅谷,这个就不为人熟知了,特别是长年累月被马来西亚政府洗脑的大马人。

一个地区科技行业先不先进,其中一个指标就是看其初创公司的数量。在一个只有四十多万人口的特拉维夫中,一共有700多间初创公司,平均500人中就有一间初创公司。我手头上没有其他城市的数据,但相信这个比例相是全世界最高的。除了美国本身以外,以色列也拥有最多公司在纳斯达克上市的国家, 比英国、法国、德国、日本、中国等还多,虽然以色列人口比那些国家都少很多倍。

以色列最为人津津乐道的初创公司,其中之一就是ICQ. 这个即时沟通软件第一代,九十年代中相当流行,不少人因为迷上它而废寝忘食。现在的面子书chat, gchat等,莫不是从ICQ那里演化而来的。最后ICQ以接近三亿美金被卖给了AOL,给以色列的初创行业打了一针的兴奋剂,而ICQ的创始人也成了国家英雄。ICQ发迹就是一个现代灰姑娘的故事,有哪只麻雀不想一夜间变凤凰?

最近的成功例子是集体创作地图 ( crowd sourcing map) Waze, 谷歌在三个月前以十亿美金的天价购下。 我上下班都是使用Waze。与一般的地图不同,Waze会告诉你即时的交通状况,并且提议你走最顺畅的道路。这个软件的威力,我在马来人新年去马六甲时见识过。马六甲每逢假日必然塞车。外地人人生地不熟,只会看地图,所以也就很容易也跟众人一起塞车。可是本地马六甲人却知道如何透过羊肠小径避开车龙。那天,我们到了马六甲,看到前往市区的路车水马龙,顿时有点后悔为何这个时候来和大家一起塞车。我们就先到一个油站休息, 有一个马六甲人自告奋勇要带我们走小路到目的地,要价50大元。我们接受了他的报价,于是他的摩托车就带领我们的车穿插小路,四十五分钟之后,我们终于到达了马六甲市中心。我那时特地开Waze来看看它的路线和本地人的路线有何不同。得到的结果是Waze的人工智慧和地道马六甲人的经验不相上下。

Waze也可以在你马路上奔驰的时候,即时提醒你前面那一段路有警察出没。这个功能,在马来西亚这个警察和贼没两样的国家来说,实在适用的很。

另外值得一提的是Better Place。现在的车都是用汽油作为燃料,这间公司则颠覆传统汽车引擎技术,用电池供电。筹集了八亿五千万美金后,Better Place就开始在以色列、丹麦等面积小的国家设立许多电池交换站,以方便电车充电。这也是以色列人为了解决自身问题所提出的创意方案之一;以色列没有石油,又被不怀好意且盛产石油的阿拉伯国家围绕着。若要彻底摆脱这些国家的威胁,以色列最重要的是要摆脱对石油的依赖。这无论从环保、还是以色列自身安全考量来看,都是很值得奋斗的目标。如果它成功了,世界将会是怎样的一个局面呢?还会不会有第二个奥萨马、马来西亚人会不会因此当自强不依赖政府的补贴、温室效应会不会减缓甚至消失?

经过几年的努力,Better Place终于在今年三月宣布破产。搞初创公司的风险就在这里展现无遗:有些公司成功,有些失败了 。可是它的失败,照我来看,更像是一出不可避免的希腊悲剧,值得人们的同情多过嘲笑。只有智勇双全的人敢向命运挑战。而设想用电能取代石油并付出行动的人,虽然失败了,可是在我心目中,比那些幸运踏上网络发展大潮而暴富的人值得尊敬多了。

在特拉维夫还有很多美国科技公司的分行,比如IBM、微软、谷歌等。当然这些巨无霸公司在其他国家也有分行,可是,在以色列的分行所进行的往往都是最困难、最具科技挑战性的研发项目。犹太人以智慧见称,就在这里得到了充分证明。

总结:马哈迪医生当年要提升国人的科技水平,搞什么向东学习。我觉得他搞错了,应该是要向中东的以色列学习才对,如果马哈迪听取了我的意见的话,恐怕今天我们也是一个科技小国呢!

better place

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